Ήταν μία όμορφη τριετία. Και τώρα;

wait for peyton
Εντάξει Peyton θα περιμένουμε, αλλά είναι πολλά τα ερωτήματα.

O λόγος για τις τρεις σεζόν των Denver Broncos, στις οποίες o Peyton Manning βρισκόταν στο τιμόνι της επίθεσης. Το 2012 η επιλογή του Andrew Luck από τους Indianapolis Colts με το πρώτο pick του draft και τα ερωτηματικά γύρω από τον τραυματισμό του Manning στο λαιμό που του κόστισε την σεζόν 2011, οδήγησαν στο “κόψιμο” του καλύτερου Free Agent όλων των εποχών. Ο Manning ήταν ελεύθερος να υπογράψει στην ομάδα της αρεσκείας του και αυτή η ομάδα ήταν οι Broncos. Η άμυνα της ομάδας με τους Von Miller και Elvis Dumerville να ξεχωρίζουν εξασφάλιζε στον Manning την βοήθεια που στερούταν στους Colts. Για να καταλήξει ο Manning στους Broncos, απέρριψε προτάσεις από τους Miami Dolphins, τους Tennessee Titans, τους San Francisco 49ers και τους Arizona Cardinals.

Η τριετία

Το 2012 είδε τους Broncos να ξεκινούν σε χαμηλούς ρυθμούς. (2-3 ρεκόρ). Στην πορεία όμως κατάφεραν να τους αυξήσουν και να τερματίσουν στο 13-3 και την πρώτη θέση της AFC. Παρά τις 11 σερί νίκες με τις οποίες έκλεισαν την σεζόν, ο Manning έπεσε εκ νέου θύμα ενός “one and done”, χάνοντας εντός έδρας με επεισοδιακό τρόπο από τους μετέπειτα πρωταθλητές Baltimore Ravens.

Το καλοκαίρι που ακολούθησε είδε τους Broncos να χάνουν τον Elvis Dumerville, ο οποίος πήγε στους Ravens μετά από ένα σήριαλ με την κατάθεση του συμβολαίου του. Πορεία για το Denver, όμως, είχε ο Wes Welker, ο οποίος έκανε την επίθεση των Broncos να μοιάζει ανίκητη. Τουλάχιστον αυτό φαινόταν στις αρχές της σεζόν 2013. Οι Broncos “σκόρπιζαν” ομάδες στο διάβα τους και ταυτόχρονα παρουσίαζαν μία ικανότατη άμυνα. Η κοιλιά τους στα μισά της σεζόν τους κόστισε μεν 2 ήττες, αλλά δεν κατάφερε να τους στερήσει για ακόμη μία φορά την 1η θέση της AFC. Αυτή τη φορά η έκπληξη καθυστέρησε. Πρώτα οι San Diego Chargers και μετά οι New England Patriots υποχώρησαν μπροστά στην υπεροχή της ομάδας του John Fox, η οποία πήγαινε στο Super Bowl της Νέας Υόρκης τόσο ως πρωταθλήτρια της AFC, όσο και ως φαβορί. Οι Seattle Seahawks όμως έκαναν απίστευτο παιχνίδι και έφτασαν στο τελικό 43-8 και εξέθεσαν όλες τις αδυναμίες των Broncos.

Αυτές τις αδυναμίας έσπευσε να καλύψει στην περασμένη offseason ο πρόεδρος και πρώην QB της ομάδας, John Elway, και γι’ αυτό το λόγο έφερε στην ομάδα τους safety TJ Ward, defensive end DeMarcus Ware και cornerback Aquib Talib στην άμυνα και τον wide receiver Emmanuel Sanders στην επίθεση, πληρώνοντας μάλιστα αδρά και για τους τέσσερις. Τον αντίθετο δρόμο πήραν ο wide receiver Eric Decker και ο running back Knowshon Moreno, των οποίων οι αποχωρήσεις δεν κρίθηκαν τόσο σημαντικές, αλλά και ο Champ Bailey, ο οποίος αποχώρησε μετά από 9 χρόνια στην ομάδα.

Η σεζόν του 2014 ξεκίνησε με ένα υποσχόμενο 6-1 σερί, με την ομάδα να πετυχαίνει σημαντικές νίκες και να χάνει οριακά εκτός έδρας από τους πρωταθλητές Seahawks. Το ξεφούσκωμα όμως συνέβη στο Foxborough, όπου η ομάδα γνώρισε την τρίτη της ήττα σε ισάριθμες επισκέψεις μέσα σε μια τριετία. Μάλιστα, οι γηπεδούχοι Patriots με το 43-21 έκαναν πολλούς να έχουν δεύτερη σκέψη για εκείνους τους Broncos, που δεν εμφανίζονταν πλέον οι ίδιοι. Τα προβλήματα του Welker με τις διασείσεις, η αδυναμία του Talib απέναντι σε ταχύτερους αντιπάλους και η μειωμένη συνεισφορά των Ware και Von Miller σε sacks, οδήγησε σε μία συνεχιζόμενη αγωνιστική κοιλιά μέχρι το τέλος της σεζόν. Οι εύκολες ήττες από St. Louis Rams και Cincinnati Bengals άφησαν τους Broncos στη 2η θέση της AFC. Παρά το γεγονός ότι η θέση αυτή εξασφάλιζε μία εβδομάδα bye και ένα εντός έδρας παιχνίδι, οι Broncos έκαναν ένα ακόμα one & done, όταν γνώρισαν την ήττα στο Denver από τους Colts.

Η κατάσταση την επόμενη ημέρα

Οι άμεσες εξελίξεις στο στρατόπεδο των Broncos μετά τον αποκλεισμό από τους Colts, περιελάμβανε ελλείψεις παντού. Η ομάδα είδε τον στυλοβάτη της, Peyton Manning, να παίζει κάτω από το 50% των δυνατοτήτων του και φήμες τον θέλουν να προσπαθεί να ξεπεράσει χρόνιο τραυματισμό.

Επόμενο ερωτηματικό ήταν ο John Fox, ο οποίος χρεώθηκε την αποτυχία και αποτέλεσε παρελθόν. Μαζί του έφυγαν και ο offensive coordinator Adam Gase που ακολούθησε τον Fox στο Chicago και o defensive coordinator Jack Del Rio που κατέληξε πρώτος προπονητής στους Raiders.

Στο νέο προπονητικό τιμ των Broncos, head coach θα είναι ο Gary Kubiak. Ο πρώην προπονητής των Texans και περσινός offensive coordinator των Ravens, φημίζεται για τη επικεντρωμένη στο run φιλοσοφία του. Κάτι τέτοιο φυσικά δεν αρέσει στον Peyton Manning, ο οποίος γνωρίζει τον Kubiak από την θητεία του στους Colts και τις μεταξύ τους αναμετρήσεις στην AFC South. Ο Kubiak επέλεξε τον defensive coordinator του, τον Wade Phillips, με τον οποίο είχε ξανασυνεργαστεί και τις τελευταίες του χρονιές στους Texans.

Στον αγωνιστικό τομέα υπάρχουν μεγάλα ερωτηματικά στους Free Agents. Οι wide receivers Demaryius Thomas και Wes Welker, ο tight end Julus Thomas, o offensive guard Orlando Franklin, o safety Rahim Moore και o defensive tackle Terrence Knighton μένουν ελεύθεροι στα μέσα του Μαρτίου. Τα βαριά συμβόλαια που είχαν δοθεί την περασμένη offseason, δεσμεύουν την ομάδα στη διαδικασία των ανανεώσεων ή στην απόκτηση νέων free agents. Μάλιστα όλοι οι παραπάνω παίκτες είχαν ρόλο βασικού στην ομάδα, κάτι που σημαίνει ότι αν η ομάδα δεν έχει δοκιμασμένες λύσεις εκ των έσω, τότε για την κάλυψη αυτών των θέσεων με άλλους free agents θα χρειαστεί ένα μεγάλο μέρος του Salary cap.

Ένα salary cap που έχει μόλις $10 εκατομμύρια περίπου διαθέσιμα αν υποθέσουμε ότι ο Manning θα επιστρέψει και ότι το ανώτερο όριο του cap θα είναι 131 εκατομμύρια όπως το 2014. Φυσικά ένα τέτοιο ποσό δεν μπορεί να ξοδευτεί ολόκληρο μιας και σ’ αυτό θα προστεθούν οι παίκτες της ομάδας που θα αποκτηθούν στο draft.

Περαιτέρω χώρο στο salary cap μπορούν να αποφέρουν τυχόν αποχωρήσεις. Μεγαλύτερη από αυτές τις περιπτώσεις είναι φυσικά ο Manning του οποίου μία αποχώρηση θα εξοικονομήσει στην ομάδα $16,5 εκατομμύρια. Οι αμέσως επόμενοι παίκτες των οποίων θα δώσει μεγάλο μαξιλάρι στα λογιστικά είναι οι LT Ryan Clady και OLB Von Miller, οι οποίοι θα γλιτώσουν την ομάδα $8,8 και $9,75 εκατομμύρια αντίστοιχα σε περίπτωση φυγής. Η περίπτωση του πρώτου είναι πιο εύκολη, παρά το γεγονός ότι είναι ένας εκ των κορυφαίων στη θέση του, καθώς η ομάδα μπορεί να κινηθεί για κάποιον LT στο draft. Όσο για τον ηγέτη της άμυνας Von Miller, το συμβόλαιο του δεν έχει καθόλου dead money το 2015, αλλά η χρησιμότητα του στην ομάδα είναι τέτοια που μόνο εξαιτίας εξωαγωνιστικών λόγων μπορεί να αποχωρήσει. Όσο για τους Ware, Ward και Talib πιθανά κοψίματα θα γλιτώσουν 2,3 και 4 εκατομμύρια αντίστοιχα, με τα οποία δύσκολα βρίσκει κάποιος ικανούς αντικαταστάτες.

Αποφάσεις 

Μία πρώτη λύση είναι το κουμπί reset. Οι Broncos αφήνουν τον Manning, εξοικονομούν φέτος χώρο στο salary cap που θα τους επιτρέψει να δώσουν λεφτά μπροστά σε παίκτες και να ανακατανείμουν τα συμβόλαια. Κάτι τέτοιο θα τους έλυνε το πρόβλημα των επόμενων χρόνων και θα τους επέτρεπε να δώσουν στον WR Demaryius Thomas ένα πολυετές συμβόλαιο που δε θα τους κρατάει φυλακισμένους τα επόμενα χρόνια. Εκτός όμως από τα οικονομικά, οι Broncos θα έδιναν την ευκαιρία στον Gary Kubiak να κάνει τις δικές του επιλογές στο draft, οι οποίες στη θητεία του στους Texans ήταν πολύ καλές. Έτσι ο νέος προπονητής της ομάδας θα έχει την ευκαιρία να χτίσει τη δικιά του ομάδα με βάση τη δική του φιλοσοφία.

Μία δεύτερη λύση είναι ένα ακόμα all in. Αυτή τη φορά το στοίχημα είναι ακόμα μεγαλύτερο από τις προηγούμενες χρονιές. Το αν θα επιστρέψει ή όχι ο Manning θα εξαρτηθεί σε μεγάλο βαθμό από την προοπτική της ομάδας. Και προοπτική χωρίς τον Demaryius Thomas δεν υπάρχει. Ο 27χρονος WR είχε και φέτος τη μερίδα του λέοντος στα επιθετικά plays της ομάδας. Η παρουσία του θα κοστίσει λεφτά στην ομάδα, τα οποία θα οδηγήσουν στη μη ανανέωση άλλων παικτών. Παίκτες όπως ο DT Knighton, ο οποίος ήταν ένας από τους βασικούς λόγους που οι αντίπαλες ομάδες δεν τολμούσαν να τρέξουν απέναντι στους Broncos. Με λίγα λόγια η διατήρηση του elite κορμού θα αναγκάσει την ομάδα να ψάξει να καλύψει θέσεις με φθηνούς free agents και με draft picks. Το να βρει μία ομάδα ένα φθηνό free agent δεν είναι κάτι σύνηθες. Από την άλλη τα draft picks των broncos δεν είναι λίγα (1ου, 2ου, 3ου, 2x 5ου και 6ου γύρου), αλλά η θέση τους στη σειρά επιλογής είναι πολύ άσχημη (28/32).

Οι δύο παραπάνω λύσεις οδηγούν στο συμπέρασμα ότι η ομάδα είτε θα παλέψει για να διατηρήσει ένα μέρος του ταλέντου που είχε την προηγούμενη τριετία, είτε θα παραδεχθεί ότι ήρθε η ώρα για ανανέωση.

Πάντως οι Broncos δεν μπορούν να είναι και φέτος πρωταγωνιστές στη free agency, ξοδεύοντας τρελά λεφτά για την ενίσχυση τους. Η μοναδική πιθανότητα να συμβεί κάτι τέτοιο είναι να συνοδευτεί με ηχηρές αποχωρήσεις.

Μπορούν λοιπόν οι Broncos με το ίδιο και πιο λειψό υλικό να κοντράρουν τους Patriots και τους Colts που είναι τα τελευταία χρόνια οι παραδοσιακοί τους αντίπαλοι; Θέλει ο Manning να γυρίσει σε μία ομάδα όπου ο νέος προπονητής δίνει τόση έμφαση στο run; Αν γυρίσει έχει άλλη μία καλή σεζόν στο μανίκι του; Πόσοι από τους free agents είναι διατεθειμένοι να δεχθούν μία μείωση για να παραμείνουν στην ομάδα;

Για μία ομάδα που πέρσι έκανε ένα σπριντ μεταγραφών τις πρώτες μέρες της free agency, φέτος η offseason θα μοιάζει μαραθώνιος.

About The Author: Hyperbolic Comparison

Ιδρυτικό μέλος του site και πηγή γκρίνιας σε κάθε στιγμή της ύπαρξης του. Εργάζεται πρωινές ώρες όταν του επιτρέπει το NFL. Ερασιτέχνης-αποτυχημένος ποδοσφαιριστής πιο αργός από το replay. Έμπλεξε με το football για οικογενειακούς λόγους και δεν είχε δικαίωμα να μη διαλέξει τους Patriots.