ΟΙ RAVENS, ΟΙ STEELERS ΚΑΙ ΤΟ ΕΥΧΕΛΑΙΟ!

Μπορεί να μην είναι η ιστορικότερη κατηγορία του NFL, ούτε καν της AFC, αλλά είναι η παραδοσιακά πιο ανταγωνιστική κατηγορία τα τελευταία δέκα χρόνια. Ο λόγος για την AFC North που αποτελείται από τους Steelers, τους Ravens, τους Bengals και τους Browns. Οι ομάδες αυτές έχουν σηκώσει το Lombardi Trophy 7 φορές και έχουν αποτύχει 4, χωρίς να υπολογίζονται οι τίτλοι πριν την ένωση των δύο πρωταθλημάτων το ‘66. Κυρίαρχος στην κατηγορία αυτή είναι η ομάδα του Pittsburgh με 6 κατακτήσεις, οι οποίοι την τελευταία δεκαετία απέκτησαν έναν μισητό αντίπαλο, τους Baltimore Ravens. Οι Ravens, όμως δεν έχουν εχθρούς μόνο στο Pittsburgh αλλά κυρίως στο Cleveland. Οι οπαδοί εκεί δεν ξεχνούν ότι το 1995 η ομάδα τους άλλαξε πόλη και μετονομάστηκε σε Ravens. Η απογοήτευση των φιλάθλων ήταν τόσο μεγάλη που ανάγκασε την λίγκα να εισάγει τους Browns ξανά στη Division ως expansion team το 1999. Τα δέκα τελευταία χρόνια οι Steelers και οι Ravens κυρίως και σε δευτερεύοντα ρόλο οι Bengals, αποτελούν ισχυρές δυνάμεις στην AFC. Μάλιστα τα τελευταία 4 χρόνια ένα από τα δύο εισιτήρια Wild Card πηγαίνει στην AFC North, ενώ πέρυσι πήγαν και τα δύο. Η αγωνιστική ταυτότητα των ομάδων είναι επίσης κοινή, Power Football και άμυνα. Οι μεταξύ τους μάχες κρίνονταν στη δύναμη,  στη λεπτομέρια και στη θέληση για τη νίκη, με χαμηλό και κλειστό σκορ θύμιζαν football άλλων εποχών. Οι Steelers κατάφεραν να κατακτήσουν 2 Super Βowl, όντας τις περισσότερες φορές το εμπόδιο για τους φιλόδοξους Ravens είτε εντός ομίλου, είτε στα playoffs. Σε ατομικό επίπεδο, στις επιθέσεις των δύο ομάδων ξεχωρίζουν οι “Big” Ben Roethlisberger (QB), Rashard Mendenhall (RB) των Steelers και ο Ray Rice(RB) των Ravens, αλλά οι προσωπικότητες των δύο ομάδων βρίσκονται στην άμυνα. Ο Troy Polamalu, γνωστός και για την πλούσια κατσαρή του κόμμη, είναι ο πιο δυναμικός Safety στο παιχνίδι. Φημίζεται για το ένστικτο του να διαβάζει τις φάσεις και την ταχύτητα με την οποία επεμβαίνει σ’ αυτές. Πολλά από τα μαρκαρίσματα του περιέχουν σκηνές έντονης βίας και κάνουν συχνές εμφανίσεις σε Highlights. Οι άλλοι δύο αστέρες του Pittsburg είναι οι δύο OLB. Ο «κακός» James Harrison που έχει βαρεθεί να πληρώνει πρόστιμα για τον, αντικανονικό πολλές φορές, τρόπο που μαρκάρει και ο επιβλητικός Lamar Woodley. Τέλος ο πραγματικός αστέρας της άμυνας φοράει ακουστικά και βρίσκεται εκτός γηπέδου. Ο Defensive Coordinator Dick Le Beau, είναι ο βασικός υπεύθυνος για τη σταθερότητα της άμυνας και την συνοχή της. Η θέση του στο Hall of Fame είναι κάτι παραπάνω από δεδομένη. Στους Ravens από την άλλη πλευρά υπάρχει μονάδες με αξεπέραστο ταλέντο. Στη Βαλτιμόρη έχουν κάθε λόγο να είναι ευτυχισμένοι γιατί οι δύο αυτές μονάδες θεωρούνται εκ των κορυφαίων όλων των εποχών και συνυπύρξαν μαζί στην ίδια ομάδα για πολλά χρόνια. Πρώτος και καλύτερος ο 37 χρονος Ray Lewis ο οποίος βρίσκεται στην ομάδα όσο αυτή υπάρχει, αφού ήταν το πρώτο draft pick της ομάδας και MVP του Super Bowl το 1999. Υπαρχηγός της ομάδας ο Ed Reed. Ο καλύτερος Safety στο παιχνίδι. Πολύπλευρο ταλέντο και ιδιοφυία όσων αφορά τη θέση του και το ποδόσφαιρο γενικότερα. Το παζλ της άμυνας συμπληρώνουν ο Haloti Ngata (DT),ο Terrell Suggs (OLB) και ο Lardarius Webb (CB). Στις πρώτες έξι αγωνιστικές της φετινής σεζόν, η AFC North άδειασε ξαφνικά από αστέρες. Οι OLB των Steelers, Harrison και Woodley έχουν χρόνιους τραυματισμούς και είτε απουσιάζουν τελείως από το παιχνίδι είτε παίζουν τραυματίες, ανύμποροι φυσικά να φτάσουν στα στάνταρ απόδοσης που έχουν οι ίδιοι θέσει. Στην ίδια κατηγορία βρίσκεται και ο Troy Polamalu, ο οποιος έχει παίξει μόνο σε 2 από τα 6 παιχνίδια των Steelers. Το παράδοξο είναι ότι τα πράγματα είναι χειρότερα στην επίθεση. Η OL των Steelers αποτελεί ένα από τα παραδοσιακά αδύνατα σημεία της ομάδας. Τη φετινή σεζόν στην προσπάθεια να επιλύσει το πρόβλημα αυτό, ο Head Coach της ομάδας Mike Tomlin επέλεξε τον OG David De Castro στον πρώτο γύρο, ένα πολύπλευρο ταλέντο που θα βοηθούσε στους Guards είτε δεξιά είτε αριστερά. Ο De Castro βρίσκεται στην IR λίστα και θα χάσει όλη τη σεζόν. Επιπλέον ο Marκice Pouncey (C) και ο  Marcus Gilbert (RT) αντιμετωπίζουν τραυματισμούς το τελετυταίο διάστημα και αναμένεται να χάσουν κι άλλους αγώνες. Το μεγαλύτερο πρόβλημα όμως εμφανίζεται στους RB. Την περασμένη αγωνιστική τα κάστανα από τη φωτιά έβγαλε ο τρίτος κατά σειρά RB, Jonathan Dwyer. Ο πρώτος Rashard Mendenhall, ο κύριος εκφραστής των επιθέσεων των Steelers, έχασε τους πρώτους 3 αγώνες, μεσολάβησε το bye την 4η αγωνιστική και έκανε ντεμπούτο την 5η. Ενώ στον πρώτο του φετινό αγώνα ήταν μέτριος, την 6η αγωνιστική έκανε πολύ καλή εμφάνιση αλλά ξανατραυματίστηκε, χάνοντας τον 7ο αγώνα. Όσο απουσίαζε ο Mendenhall, βασικός RB ήταν ο Isaac Redman, ο οποίος φυσικά τραυματίστηκε στην αρχή της προηγούμενης αγωνιστικής. Στους Ravens από την άλλη τα πράγματα κυλούσαν άκρως ενθαρρυντικά μέχρι την 6η αγωνιστική. Ο Terrell Suggs είχε βγει νοκ άουτ για τις πρώτες αγωνιστικές ύστερα από τον αστείο τραυματισμό του το καλοκαίρι. Οι Ravens είχαν όλο το χρόνο να προετοιμαστούν για την απουσία του και είχαν επίσης την τύχη να είναι η μοναδική σοβαρή περίπτωση τραυματισμού στην ομάδα. Όλα αυτά βέβαια μέχρι την έκτη αγωνιστική. Μέσα σε μία αγωνιστική ώρα οι φίλαθλοι της Baltimore είδαν τον Ray Lewis να αποχωρεί με σχισμένο τρικέφαλο,τον Lardarius Webb με ρίξη χιαστών, τον Haloti Ngata να αποχωρεί με πρόβλημα στο γόνατο και τον Ed Reed να παίζει υπομένοντας τον πόνο στον ώμο του. Οι δύο πρώτοι χάνουν τη χρονιά, ενώ οι δύο δεύτεροι θα αναγκαστούν να υπολειτουργούν στον αγωνιστικό χώρο, ρισκάροντας μία πιθανή υποτροπή.   Η εικόνα και των δύο ομάδων στο πρώτο μισό της σεζόν ήταν απογοητευτηκή, παρά τα ρεκόρ τους. Οι Steelers ήδη έχουν πέσει θύμα δύο εκπλήξεων (Oakland, Tennessee), ενώ οι Ravens έχουν εμφανείς αδυναμίες στην άμυνα τους, ειδικότερα στο running παιχνίδι. Λαμβάνοντας υπ’ όψιν, ότι οι άλλες δύο ομάδες Cincinnati και Cleveland, μπορούν να τους προκαλέσουν προβλήματα, υπάρχει μεγάλη πιθανότητα να μην υπάρξει εισιτήριο Wild Card στα playoffs για τη δεύτερη ομάδα της AFC North. Η ελπίδα της συμμετοχής στο Super Bowl λοιπόν περνάει μέσα από την κατάκτηση της κατηγορίας. Σε μία φτωσή AFC περιφέρεια φέτος, οι επικείμενες αναμετρήσεις  των Ravens και των Steelers, οι οποίες είναι παραδοσιακά σκληρές,  αναμένονται με εξαιρετικό ενδιαφέρον, όχι μόνο για τον τελικό νικητή αλλά και για τον αριθμό των θυμάτων που θα αφήσουν στο χορτάρι.

About The Author: NFLgreece