Playoff Previews: Divisional

sea-hel-34-rf-cl Seattle Seahawks (11 – 5 – 1) Atlanta Falcons (11 – 5) 

Ημερομηνία: Σάββατο, 14/01, 23:35
Στάδιο: Georgia Dome
Aπουσίες των Seahawks:
Aπουσίες των Falcons:

Εύκολα προσπεράστηκε το εμπόδιο των Detroit Lions, χάρη στην απροετοιμασία των φιλοξενούμενων, την πολύ καλή απόδοση της αδύναμης, στη regular season, offensive line αλλά και κάποιων διαιτητικών αποφάσεων, που έγειραν το παιχνίδι προς τους Seahawks. Η ομάδα του Σιάτλ ξεκίνησε σε χλιαρό ρυθμό τον αγώνα, αλλά με την έλευση του δευτέρου ημιχρόνου, το επίπεδο ανέβηκε και στις δύο πλευρές του γηπέδου, σε σημείο που δε μπορούσε να σταματήσει το καταπονημένο Ντιτρόιτ. Πρωταγωνιστές της βραδιάς ήταν οι συνήθεις ύποπτοι, Doug Baldwin και Thomas Rawls, που συλλογικά κατέγραψαν 265 γιάρδες και δύο touchdown. Αυτή την εβδομάδα το έργο τους θα δυσκολέψει αρκετά περισσότερο, καθώς έχουν να αντιμετωπίσουν το συνδυασμό ενός εκτός έδρας παιχνιδιού με την πιο εκρηκτική επίθεση του πρωταθλήματος. Ο λόγος για τους Atlanta Falcons, ομάδα την οποία έχουν βρει ξανά στο διάβα τους φέτος, επικρατώντας και χάρη σε μια ακόμα διαιτητική απόφαση που δόθηκε υπέρ τους. Αν θέλει το Σιάτλ να βρεθεί στα ημιτελικά, θα πρέπει να βγει αψεγάδιαστη αμυντικά, καθώς η Ατλάντα έχει πληθώρα επιθετικών όπλων, από το δίδυμο receivers Julio Jones και Τevin Coleman, ως το δυναμό επί του εδάφους Devonta Freeman.

Η ομάδα της Ατλάντα έχει μια χτυπητή διαφορά με τον περσινό της εαυτό, κι αυτή είναι ότι όταν έπρεπε να κολυμπήσει στα βαθιά, στο διάστημα του Νοέμβρη και του Δεκέμβρη, εκείνη διατήρησε το αγωνιστικό της πνεύμα και δεν κατέρρευσε. Κατάφερε να παραμείνει στην κορυφή, και να πάρει και top seed, παρόλο που στη διάρκεια του έτους κι οι τέσσερεις ομάδες της NFC South ήταν στο κόλπο της πρόκρισης, με κυριότερη τους Tampa Bay Buccaneers. Αλλά το τελικό 5 – 1 επί της division, με τις δύο τελευταίες νίκες να έρχονται στα τέλη του Δεκέμβρη, σφράγισε την παντοδυναμία τους στην κατηγορία, και διαμόρφωσε το τελικό τους ρεκόρ. Μέσα στα “θύματα” της regular season βρίσκονταν οι Green Bay Packers, Oakland Raiders, Denver Broncos αλλά και δις οι περσινοί φιναλίστ του Super Bowl, Carolina Panthers. Πέρα από τους προαναφερθείς playmakers της επίθεσης, ξεχωρίζει ο υποψήφιος για MVP, Matt Ryan, o οποίος διανύει την καλύτερη περίοδο της καριέρας του. Με 38 touchdowns, μόλις 7 interceptions και το εξαιρετικό rating του 117,1, ο Ryan αποτελεί το στυλοβάτη της επίθεσης, και τον πιο εξελιγμένο παίκτη από πέρσι. Τώρα, δίνεται μια μεγάλη ευκαιρία στην Ατλάντα να πάρει το αίμα της πίσω για την αμφιλεγόμενη ήττα της έκτης εβδομάδας, αλλά και την πρώτη της ευκαιρία να πάει στο γύρο της conference για πρώτη φορά μετά από το 2012. Για να το κάνει αυτό, θα πρέπει να αναχαιτίσει όσο το δυνατόν περισσότερο την επί εδάφους επίθεση των Seahawks, αλλά και να μπει στο σκορ πρώτη, όπως έχει συνηθίσει να κάνει, για να μην αφήσει χώρο για οποιαδήποτε αντεπίθεση τελευταίας στιγμής, το οποίο είναι ατού του Σιάτλ σε τέτοιους αγώνες.

tex_hel_34_lf_cl Houston Texans (10 – 7) New England Patriots (14 – 2) 

Ημερομηνία: Σάββατο (ξημερώματα Κυριακής), 14/01, 03:15
Στάδιο: Gillette Stadium
Aπουσίες των Texans: Quenton Bundrage (WR)
Aπουσίες των Patriots:

Σε ένα από τα ίσως χειρότερα Wild Cards, όπως ήταν κι ο περσινός τους αγώνας, οι Houston Texans επικράτησαν των καταρρακωμένων Oakland Raiders, και προκρίθηκαν στο divisional γύρο για πρώτη φορά μετά το 2012. Βεβαίως, δεν έδειξαν την περσινή τους εικόνα. Η άμυνα έλεγξε το μεγαλύτερο μέρος του παιχνιδιού, εκτίθοντας την απειρία της αντίπαλης πλευράς, αφήνοντας στον Brock Osweiler αρκετό έδαφος για να κινήσει τη μπάλα και να μπήξει το τελευταίο καρφί στα όνειρα των φιλάθλων του Oakland. O τωρινός τους αντίπαλος, όμως, δεν είναι οι Raiders, και η έδρα του Foxboro δεν είναι καθόλου φιλική, αντίθετα με τη δική τους. Ένας αγώνας ενάντια στο top seed της περιφέρειας είναι πάντα ένα μεγάλο εμπόδιο, αλλά στην περίπτωση των Texans, θα είναι το πλέον δυσκολότερο που έχουν δει εδώ και χρόνια. Αν μπουν από νωρίς στον αγώνα με την ίδια σπίθα που έδειξαν και στο δεύτερο ημίχρονο του περασμένου Σαββάτου, ίσως μπορέσουν να γίνουν ανταγωνιστικοί. Ειδάλλως, θα γίνουν εύκολα το 15ο νικηφόρο tick στο πρόγραμμα των Patriots.

Τους αφαίρεσαν το pick του πρώτου γύρου του φετινού draft. Τους στέρησαν το βασικό τους quarterback και έναν από τους καλύτερους παίκτες της γενιάς του για 4 αγωνιστικές. Έχασαν ένα άλλο σημαντικό στέλεχος στο πρόσωπο του Rob Gronkowski 5 εβδομάδες πριν τη λήξη της σεζόν. Όλα αυτά θα είχαν διακόψει τις ελπίδες για μια θετική χρονιά στις περισσότερες ομάδες. Αλλά δε συνέβει στους New England Patriots.

Εν απουσία του franchise παίκτη τους, οι Patriots πήραν τρεις νίκες, χάρη στο συνδυασμό των αντικαταστατών κι ενός ενιαία αξιόπιστου επιθετικού καστ. Αν έχασαν τον Gronkowski, οι πάσες δίνονταν στο Martellus Bennett. Το οποιοδήποτε ψεγάδι μασκαρεύτηκε κι έγινε αμελητέο με την επιστροφή του Tom Brady. O 39χρονος αθλητής κατέρριψε για άλλη μια φορά τις οποιεσδήποτε φήμες περί πτώσης της ικανότητάς του λόγω ηλικίας, κι έκανε άλλη μια χρονιά – όνειρο. Με 3.554 γιάρδες, 28 touchdowns και μόλις 2 interceptions, ο Brady αποδείχτηκε για άλλη μια φορά καταλύτης για την αφύπνιση μιας επίθεσης που σκόραρε 441 πόντους, και κατάφερε να πάρει 11 νίκες, συν αυτές των 3 στις αρχές της σεζόν. Βέβαια, δε μπορούμε να αψηφήσουμε το γεγονός ότι μέσα σε όλη αυτή την ευφορία, υπήρχαν και στιγμές που η κακή τους αμυντική γραμμή κόντεψε να τους κοστίσει παιχνίδια. Βρίσκονται, άλλωστε, πρώτοι στην κατάταξη με τους περισσότερους παθητικούς πόντους. Σημαντικό ήταν και το γεγονός της αντιμετώπισης ομάδων που υστερούσαν κατά ένα σημαντικό παίκτη, αφού έπαιξαν ενάντια στους Pittsburgh Steelers χωρίς τον Ben Roethlisberger, στους Buffalo Bills χωρίς τον LeSean McCoy, και στους Dolphins χωρίς το Ryan Tannehill. Μάλιστα, πολλοί θα μείνουν να αναρωτιούνται τι θα γινόταν αν ο Derek Carr είχε παραμείνει υγιής, και έφερνε τους Raiders σε αυτό το σημείο. Όπως και να έχει, το σενάριο αυτή την εβδομάδα το ελέγχουν οι γηπεδούχοι. Μια πολύ καλή επιθετική εμφάνιση και πίεση στον άπειρο σε τέτοιες συνθήκες Osweiler θα είναι αρκετό για να εξασφαλίσει τη νίκη.

 Green Bay Packers (11 – 6) Dallas Cowboys (13 – 3) 

Ημερομηνία: Κυριακή, 15/01, 23:40
Στάδιο: AT&T Stadium
Aπουσίες των Packers: Jordy Nelson (WR), James Starks (RB)
Aπουσίες των Cowboys: Jaylon Smith (LB)

Οι New York Giants έφτασαν στο Lambeau Field με έναν σκοπό, κι αυτός ήταν να αποδείξουν ότι μια καλή άμυνα υπερτερεί μιας εξίσου καλής επίθεσης, σε καταστάσεις playoff. Τα κατάφεραν, αφού επί ένα ολόκληρο ημίχρονο, πίεζαν ασταμάτητα τον Aaron Rodgers, και κατάφεραν να βγάλουν τον αγαπημένο του στόχο, Jordy Nelson, εκτός παιχνιδιού. Δεν υπολόγισαν όμως στην ικανότητα του Rodgers σε τέτοια παιχνίδια, αλλά και στην συνδρομή της ίδιας της άμυνας του Γκριν Μπέι. Mε την έλευση του δεύτερου ημιχρόνου, ο έλεγχος του αγώνα πέρασε ολοκληρωτικά στα χέρια των Packers, με τον Rodgers να κινεί ελεύθερα τη μπάλα στο γήπεδο, και να σημειώνει άλλο ένα από τα πλέον καθιερωμένα του hail mary touchdowns. Η άμυνα κάλυψε πλήρως τον Odell Beckham, αναχαιτίζοντας την οποιαδήποτε απειλή που προσέφερε, ενώ οι receivers και των δύο ομάδων είχαν κακή μέρα με πολλά drops, χάρη στο δριμύ ψύχος. Τώρα, το Γκριν Μπέι θα ταξιδέψει στο Ντάλας, για να αντιμετωπίσει άλλη μια ομάδα της NFC East, και θα πρέπει να το κάνει με την απώλεια του Nelson, αφού η κατάσταση των πλευρών του δεν του επέτρεψε να είναι διαθέσιμος για τον αγώνα. Ο δρόμος για τη νίκη κείτεται στην καλή επιθετική κατάσταση του Γκριν Μπέι, καθώς η άμυνα του Ντάλας δεν είναι το ίδιο καταιγιστική όπως της Νέας Υόρκης.

Έδωσαν τα κλειδιά της επίθεσης σε έναν rookie quarterback που επιλέχθηκε στον τέταρτο γύρο, όταν ο βετεράνος Tony Romo ράγισε τις καρδιές των φιλάθλων των Cowboys με τον τραυματισμό του στις αρχές της σεζόν. Μαζί του, τον πλαισίωσε το πρώτο pick των Cowboys, o running back Ezekiel Elliott, ο οποίος επιλέχθηκε πολύ ψηλά από του σύνηθες για τη θέση του. Αυτοί οι δύο έπρεπε να αγωνιστούν ενάντια στους Giants του Eli Manning και του Landon Collins και στους Redskins του περσινού συμμετέχων στα playoffs Kirk Cousins. Πολλοί πίστευαν ότι η απειρία τους θα πλήγωνε την ομάδα μακροπρόθεσμα, παρόλο που στέκονταν πίσω από μια εξαιρετική offensive line, με το Dez Bryant και τον Jason Witten στο πλευρό τους ανά πάσα στιγμή. Με αυτά τα όπλα υπέρ τους, οι φετινοί Cowboys διέψευσαν τα προγνωστικά πολλών, αποκτώντας 13 νίκες, το top seed της NFC, και την πρώτη θέση της NFC East. Ο μεγαλύτερος σταρ αυτής της εκπληκτικής χρονιάς είναι ο νεαρός Elliott, ο οποίος στην πρώτη του χρονιά σημείωσε πάνω από 1.600 γιάρδες και 15 touchdowns. Η επίθεση, λοιπόν, θα είναι ο κύριος πρωταγωνιστής στην αναμέτρησή τους με τους Packers, και μένει να δούμε ποια από τις δύο θα υπερισχύσει: το παντοδύναμο χέρι του Aaron Rodgers ή τα γοργά πόδια του Ezekiel Elliott;

 Pittsburgh Steelers (12 – 5) Kansas City Chiefs (12 – 4) 

Ημερομηνία: Κυριακή, 15/01 (ξημερώματα Δευτέρας), 03:20
Στάδιο: Arrowhead Stadium
Aπουσίες των Steelers: Anthony Chickillo (LB). Ladarius Green (TE)
Aπουσίες των Chiefs:

Το Μαϊάμι μπορεί να είχε ένα από τα πιο επιτυχημένα σερί της σεζόν, και έναν σημαντικό επιθετικό στο πρόσωπο του Jay Ajayi, αλλά η νεαρή, κατά μέσο όρο, ηλικία της ομάδας κι η απειρία τους από τέτοια σημαντικά παιχνίδια εν τέλει φάνηκε μες στο παγωμένο Heinz Field. Οι Steelers δε χάρισαν “κάστανα”, παίρνοντας ένα προβάδισμα 24 πόντων με το πέρας της τρίτης περιόδου, κενό που οι Dolphins δε μπόρεσαν να καλύψουν. Για τα σκορ ευθύνεται κατά κόρον η επίθεση του Πίτσμπουργκ, με τους Le’Veon Bell και Antonio Brown να σημειώνουν δύο touchdowns έκαστος και 291 γιάρδες συνολικά. O Ben Roethlisberger, αν και παραγωγικότατος, επιδείνωσε ένα παλιό τραύμα στο πόδι του, γεγονός που μπορεί να τον ενοχλήσει ενάντια στους Chiefs. Και στο Arrowhead, γνωστό… νεκροταφείο για τις βλέψεις πολλών, δεν θα είναι εύκολη έδρα για τους Steelers, των οποίων η άμυνα θα έχει την ευθύνη να αναχαιτίσει έναν από τους καλύτερους φετινούς tight ends, αλλά και το νέο φαινόμενο του Κάνσας Tyreek Hill.

Δεν ήταν φαντασμαγορικοί, ούτε επικρατέστεροι σε κάποια κατηγορία στατιστικών. Την πρώτη θέση της AFC West την κατέκτησαν μόλις την τελευταία εβδομάδα, κι ο περσινός τους σταρ στη θέση του running back, Jamaal Charles, έπαιξε μόλις δύο αγωνιστικές. Παρόλα αυτά, οι Kansas City Chiefs ήταν αποτελεσματικοί και νικηφόροι. Κύρια απόδειξη αυτού είναι ότι παρέμειναν αήττητοι ενάντια στην πιο ανταγωνιστική κατηγορία, κι επικράτησαν πάνω σε ομάδες όπως οι Falcons, οι Broncos κι οι Saints. Oι επιτυχίες αυτές είναι αποτέλεσμα των εξαιρετικών και All Pro Travis Kelce και Hill, με τον πρώτο να κάνει ένα πολύ καλό έτος στην τρίτη του χρονιά, με πάνω από 1.100 γιάρδες και 4 touchdowns, ενώ ο δεύτερος έχει δώσει την απάντηση για το Κάνσας όχι μόνο στη θέση του wide receiver, αλλά και του punt returner. Σίγουρα, όμως, δεν πρέπει να λησμονούμε και τη συμμετοχή της άμυνας στην πορεία τους, η οποία κατέγραψε 27 sacks, 18 interceptions και 5 touchdowns. Ίσως η πιο ισορροπημένη ομάδα στα τελικά, οι Chiefs ευελπιστούν να πάρουν το αίμα τους πίσω για την ταπεινωτική ήττα που δέχτηκαν μες στο Πίτσμπουργκ στις αρχές του Οκτώβρη, και να πρωταγωνιστήσουν στο πρωτάθλημα της περιφέρειας για πρώτη φορά μετά από το 1993.

About The Author: Στεφανία Λ.

Οπαδός των St. Louis Rams από το 2004 και του αθλήματος, έπειτα από τυχαίο συμβάν. Με τα χρόνια, βρήκε λιμάνι στη Βαλτιμόρη και στους Ravens, αλλά θα θυμάται πάντα το 1999. Λάτρης των underdogs, των nail biting αγώνων, και παικτών που της γεμίζουν το μάτι. Μιλάει πολύ, λατρεύει την έρευνα και το ιδανικό της βράδυ πλαισιώνεται από ζεστή σοκολάτα και έναν καλό αγώνα ή mixtapes από το Κασετόφωνο. H αντικειμενικότητά της πηγαινοέρχεται ανά βδομάδα.