Playoff Previews: Conference

Θα μπορούσαν να ονομαστούν και τα Playoffs της Επίθεσης, καθώς οι τέσσερεις εναπομείνουσες ομάδες, όλες άξιες για τη συμμετοχή τους σε αυτό το επίπεδο, κατέχουν την επιθετική αφρόκρεμα της λίγκας, αλλά υστερούν σε αμυντικό επίπεδο. Συνολικά, οι τέσσερείς τους σκόραραν 122 (!) πόντους στο γύρο των Divisional, και δεν πρόκειται να αφήσουν το μεταφορικό “βούτυρο στο ψωμί τους” ανεκμετάλλευτο. Το ερώτημα είναι, ποια επίθεση είναι η καλύτερη στην εκάστοτε κατηγορία της. H ΝFC θα εκπροσωπηθεί από το καλύτερο σύνολο, που ακούει στον επιθετικό πλουραρισμό των Atlanta Falcons, ή στην επίθεση ενός αδιάσειστου καταλύτη, ρόλο που γεμίζει ο πάντα εντυπωσιακός Aaron Rodgers μαζί με το επιθετικό του καστ; Στην AFC, Βορράς και Ανατολή βγάζουν τα σπαθιά τους, και προσπαθούν να αναδείξουν την παντοδυναμία της ομάδας τους. Ποιος θα αποδειχτεί καλύτερος running back μεταξύ των Le’Veon Bell και Dion Lewis; Μπορεί ο Ben Roethlisberger να σπάσει τα όνειρα που έθεσε η έλευση του Tom Brady την τέταρτη αγωνιστική;

Όλα αυτά θα απαντηθούν το βράδυ της Κυριακής, στην τελευταία στάση πριν το μεγάλο τελικό του 2016. Πολλές φορές έχει συμβεί τα ημιτελικά να είναι πιο φαντασμαγορικά από το Super Bowl, και μένει να δούμε αν θα βγει αληθινό και για αυτή τη χρονιά.

 Green Bay Packers (12 – 6) Atlanta Falcons (12 – 5) 

Ημερομηνία: Κυριακή, 22/01, 22:05
Στάδιο: Georgia Dome
Aπουσίες των Packers: James Starks (RB)
Aπουσίες των Falcons: Adrian Clayborn (DE)

Ξεπέρασαν την απώλεια του Jordy Nelson, το μεγαλειώδες εμπόδιο να σταματήσουν το top seed της περιφέρειας, και με πρωταγωνιστή τον εξωπραγματικό, στα playoffs, Aaron Rodgers, οι Packers βρίσκονται στα ημιτελικά, έπειτα από ένα σερί νικών που σπάνια συναντάται πλέον. Αφού έλειπε ο αγαπημένος του στόχος, ο Rodgers αρκέστηκε στο να μοιράσει τη μπάλα στους υπόλοιπους πρωταγωνιστές της επίθεσης, και όλοι είχαν την τιμητική τους, από τον Randall Cobb και Davante Adams, ως το νεαρό Geronimo Allison και τον σχεδόν αφανή Jared Cook. Πλαισιωμένη από την άρνηση του Ty Montgomery να σταματήσει την πορεία του, η επίθεση του Γκριν Μπέι εκμεταλλεύτηκε μια ανεπαρκή άμυνη των Cowboys, και σκόραρε 34 πόντους, συμπεριλαμβανόμενων κι εκείνων που πέτυχε ο εξαιρετικός Mason Crosby. Ο Rodgers θα πρέπει να αισθάνεται περήφανος για την offensive line του, που τον έχει προστατέψει για αρκετό χρόνο ώστε να πασάρει τη μπάλα με άνεση στο γήπεδο, αφού έχει τη διάθεση να “σκανάρει” το χώρο χωρίς ιδιαίτερη ανησυχία. Βεβαίως, το παράδοξο είναι ότι ο Rodgers αποδίδει καλύτερα εκτός του pocket, αφού η αξιολόγησή του πετάγεται προς τα πάνω κατά 60% στα plays που πράττει όταν κινείται γύρω από τη line of scrimmage. Αυτό δεν πρόκειται να φθίνει ενάντια στην Ατλάντα, αφού η front seven της δεν παρουσιάζει κάτι το τρομακτικό ενάντια στη γραμμή των Packers. Ωστόσο, οι Falcons δεν είχαν την απειρία του Ντάλας σε κομβικές θέσεις, κι η άνοδος του Matt Ryan φαίνεται να μην έχει τέλος, γεγονός που θα βασανίσει το αρκετά στερημένο ρόστερ των cornerbacks των φιλοξενούμενων.

Οι Seahawks είναι γνωστοί για τις νίκες τους από το πουθενά στα playoffs, κι το ποδοπάτημα πάνω στους Lions έδειχνε ότι ίσως ήταν ομάδα που άξιζε να πάει βαθύτερα στην post season. Οποιαδήποτε ελπίδα έσβησε μες στην Ατλάντα, και παρόλο που οι Seahawks έφτασαν κάποια στιγμή κοντά στο σκορ, το δεύτερο ημίχρονο ανήκε στα Γεράκια. Ο Matt Ryan σύλλεξε πάλι αριθμούς για να βάλει στα κατάστιχά του, με 3 touchdowns, 338 γιάρδες και το μοιρασμό της μπάλας σε 8 διαφορετικά άτομα, με το Julio Jones να δυσκολεύει αμυντικό της τάξης του Richard Sherman και τον Devonta Freeman να κινεί ανενόχλητος τη μπάλα από το έδαφος. Το μόνο αρνητικό είναι ότι η άμυνα της Ατλάντα δεν έχει κάτι που να τη χαρακτηρίζει επικίνδυνη, κι αυτό είναι ένα μείον που σίγουρα θα εκμεταλλευτεί ο quarterback του Γκριν Μπέι. Από την άλλη, τίποτα δε δείχνει να είναι ικανό να σταματήσει το πλάνο του Kyle Shanahan, κι ο Matt Ryan έχει βάλει στόχο να πρωταγωνιστήσει στο πρώτο του Super Bowl μετά από 8 έτη.

Αυτές οι δύο ομάδες συναντήθηκαν ξανά σε αυτή τη σεζόν, σε ένα ματς στο οποίο οι Falcons επικράτησαν με 32 – 33. Το επιθετικό σύνολο των γηπεδούχων είναι σίγουρα ανώτερο από των Packers, αλλά ο Aaron Rodgers είναι μετρ στο να βγάζει το καλύτερο από άτομα που δε θεωρούνται σπουδαία. Επίσης, το τελευταίο τους ματς ήταν κοντινό όταν ακόμα οι Packers δεν είχαν πίσω τους 8 συνεχόμενες νίκες, και το momentum με το μέρος τους. Κατάφεραν να νικήσουν τους Cowboys μες στην Ντάλας, ενώ οι Falcons απέκλεισαν εύκολα μια από τις τοπ playoff ομάδες. Μένει μόνο να δούμε ποια επίθεση είναι η ανώτερη της NFC, σε μια αναμέτρηση που πιθανότατα θα σπάσει τα κοντέρ σε πόντους.

 Pittsburgh Steelers (13 – 5) New England Patriots (15 – 2) 

Ημερομηνία: Κυριακή, 22/01 (ξημερώματα Δευτέρας), 01:40
Στάδιο: Gillette Stadium
Aπουσίες των SteelersMartavis Bryant (WR)
Aπουσίες των Patriots:

Κι οι δύο ομάδες δεν εντυπωσίασαν όσο θα περιμέναμε στο Divisional γύρο, αλλά σίγουρα οι Steelers ήταν αυτοί με την κατώτερη απόδοση. Το μικρό, αν και νικηφόρο, σύνολο των 18 πόντων οφείλεται ως επί το πλείστον στον εξαιρετικό kicker της βραδιάς, Chris Boswell, ο οποίος σημείωσε νέο ρεκόρ για επιτυχημένα field goals σε αγώνα playoffs. Κατά τα άλλα, μπορεί η επίθεση να μάζεψε πάνω από 300 γιάρδες συνολικά, αλλά δεν σκόραρε κανένα touchdown, αφού η άμυνα του Κάνσας ήταν στυγερή μες στο γηπεδό της. Αν είμαστε ειλικρινείς, το Κάνσας έχασε μόνο του τον αγώνα, με τα πολλά λάθη που έκανε σε κομβικά σημεία. Το θέμα όμως είναι ότι το Πίτσμπουργκ πέρασε για άλλη μια φορά στον τελικό της περιφέρειας, κι ενάντια στους Patriots, έχει περισσότερες ευκαιρίες για νίκη. Η τριπλέτα των Antonio Brown, Le’Veon Bell και Ben Roethlisberger είναι ο κυριότερος λόγος πίσω από το επιτυχημένο ρεκόρ των Steelers, αφού αποτελούν μια από τις τοπ πέντε επιθέσεις του πρωταθλήματος, έχοντας την πρώτη θέση σε rushing yards ανά αγώνα. Ειδικότερα, ο Roethlisberger φαίνεται να έχει πλήρη χημεία με τον Brown, αφού τα στατιστικά δείχνουν διαφορά σχεδόν 30 πόντων στην απόδοση όταν ο quarterback στοχεύει τον αγαπημένο του receiver ενάντια σε φορές που δεν τον χρησιμοποιεί. Η άμυνα τους, ωστόσο, δεν είναι αυτή που ήταν κάποτε, κι αυτό ίσως αποδειχτεί το μεγαλύτερο επιζήμιο χτύπημα για την ομάδα, καθώς θα αγωνιστούν ενάντια στον αγέραστο Tom Brady, και τον ολοένα και καλύτερο Dion Lewis. Kαι όπως δείχνουν τα στατιστικά, με 3 ήττες και μόλις μια νίκη, το Foxboro δεν είναι η αγαπημένη έδρα των Steelers.

Oι Patriots νίκησαν με διαφορά 19 πόντων τους Houston Texans, αλλά ο αγώνας δεν ήταν τόσο μονόπλευρος όσο ακούγεται. Οι Texans είχαν πραγματικές ευκαιρίες να κάνουν ένα τεράστιο upset, χάρη στην αλύγιστη άμυνα που πίεσε το Brady σε σημείο που άρχισε να κάνει λάθη. Ωστόσο, μια άμυνα από μόνη της δύσκολα παίρνει παιχνίδια όταν ο quarterback της ομάδας πετάει 3 interceptions, και εν τέλει, το σύνολο των Patriots αποδείχτηκε καλύτερο από των Texans. Η επίθεση των Steelers όμως είναι έτη φωτός μακριά από του Τέξας, κι η ασθενική άμυνα των Patriots θα δυσκολευτεί αρκετά να την αναχαιτίσει, αν ο Ben Roethlisberger βρεθεί σε καλό φεγγάρι. Ο James Harrison, αν και μεγάλος σε ηλικία, αποτελεί έναν από τους πιο αξιόπιστους βετεράνους της front seven των Steelers, και σίγουρα μπορεί να προκαλέσει πολύ πονοκέφαλο στην offensive line των γηπεδούχων. Παρόλα αυτά, όλοι γνωρίζουμε τι είδους ομάδα είναι οι Patriots σε τέτοιους αγώνες, και τα αδιάφορα στατιστικά του Brady στον προηγούμενο αγώνα δε διαγράφουν την εκπληκτική πορεία που έχει χαράξει φέτος. Με γνώμονα έναν από τους καλύτερους quarterbacks της γενιάς του, και την ευφυΐα που χαρακτηρίζει τον Bill Belichick στα πλάνα του, οι Patriots θα προσπαθήσουν να αποδείξουν ότι εκείνοι είναι η καλύτερη επίθεση, κι ομάδα, της AFC.

About The Author: Στεφανία Λ.

Οπαδός των St. Louis Rams από το 2004 και του αθλήματος, έπειτα από τυχαίο συμβάν. Με τα χρόνια, βρήκε λιμάνι στη Βαλτιμόρη και στους Ravens, αλλά θα θυμάται πάντα το 1999. Λάτρης των underdogs, των nail biting αγώνων, και παικτών που της γεμίζουν το μάτι. Μιλάει πολύ, λατρεύει την έρευνα και το ιδανικό της βράδυ πλαισιώνεται από ζεστή σοκολάτα και έναν καλό αγώνα ή mixtapes από το Κασετόφωνο. H αντικειμενικότητά της πηγαινοέρχεται ανά βδομάδα.